Carapax IT staat inmiddels bekend als winnaar van de Ondernemersprijs Midden Holland 2018, maar het bedrijf is natuurlijk veel meer dan dat. Ronald van Vliet (financieel directeur) en Jan van Zoelen (project manager) vertellen over hun bijzondere bedrijf en hoe het was dat Carapax IT werd uitgeroepen tot 'Ondernemer van het jaar MKB'.

Het begon voor Ronald van Vliet in 2009 toen zijn zoon met autisme van de basisschool naar de middelbare school ging. “Ik was als ouder een beetje verrast dat de middelbare school eigenlijk niet op hem zat te wachten. Ik vroeg me toen af: als school lastig is, hoe ziet werk er dan uit? Ik heb me toen in het probleem verdiept en hoorde over de hoge werkloosheidscijfers. Toen bedacht ik me: hier moet ik iets mee doen.” In 2010 begon Ronald daarom een bedrijf in Utrecht dat ook specifiek gericht is op mensen met autisme, maar dan op het gebied van software testen.

Medeoprichter Addy Borst woonde bij Ronald in de buurt en heeft een dochter met autisme. “Hij was zelf ook ondernemer en had altijd wel bepaalde sympathie voor het idee vanuit zijn eigen achtergrond”, vertelt Ronald. “In 2014 ben ik bij mijn eerdere bedrijf weggegaan, omdat het heel specifiek gericht was op software testen. We hadden mensen in dienst die eigenlijk met hun achtergrond ambieerden naar nog wel andere taken in de IT en daarom ben ik samen met Addy in 2014 begonnen met oriënteren. Daaruit is Carapax ontstaan.”

In januari 2015 werd Carapax IT operationeel vanuit Gouda met als doel om mensen met autisme aan duurzaam werk te helpen in de ICT. Ze begonnen met vier mensen en zijn inmiddels gegroeid tot ongeveer veertig werknemers, waarvan ongeveer iets meer dan de helft al een vast dienstverband heeft. In Eindhoven, een echte hightech stad met veel werkgevers, werd in 2016 een tweede vestiging geopend. Carapax IT houdt zich vooral bezig met software ontwikkelen en data-analyse.

Carapax IT ziet echt een gat in de markt. Voor de ICT is het moeilijk om aan mensen te komen en mensen met autisme komen weer slecht aan werk. “Dat heeft niet zozeer te maken met dat ze niet goed zijn met de inhoud”, vertelt Jan van Zoelen. “Sterker nog, daar zijn ze meestal bovenmatig goed in. Het heeft meer te maken met de zaken eromheen, maar daarvoor passen we wel de werkomgeving aan. We proberen het werk zo gestructureerd mogelijk aan te bieden, dingen na elkaar doen in plaats van drie dingen tegelijk en we hanteren een acceptabele reistijd van een half uur à drie kwartier. We vermoeien ze ook niet met planningen en financiële zaken en dat helpt. Ze kunnen zich echt goed concentreren op het werk dat ze moeten doen en dat doen ze bovenmatig.”

“We zien gewoon dat onze mensen ervan opknappen. Ze hebben weer het gevoel dat ze meetellen in de maatschappij, ze hebben weer weekend, ze hebben weer een normaal dag- en nachtritme en ze hebben echt het gevoel dat ze er weer toe doen. En dat doen ze natuurlijk ook”, aldus Jan van Zoelen. “En omdat we zelf ouders zijn van, is misschien de ‘drive’ wat meer. We zien ook dat de staf een warm hart heeft voor mensen met autisme. Als je een hele strakke IT’er bent, dan houd je het niet vol. Je moet hier wel een hart voor hebben”, vertelt Ronald.

Winnaar Ondernemersprijs 2018

Op maandag 8 januari werd bekend gemaakt dat Carapax IT de winnaar is van de Ondernemersprijs Midden Holland in de categorie ‘Onderneming van het jaar MKB’. “Dat voelt heel raar”, zegt Ronald met een lach. “De prijs maakt ons niet zoveel uit, maar de impact wel. Wij ondernemen niet voor de prijs, de prijs is de kers op de taart. We waren er dus niet echt goed op voorbereid.” Jan van Zoelen vult hem aan: “We wisten ook niet wat het allemaal zou losmaken, dus het overvalt ons een beetje. We hebben niet goed doordacht wat het allemaal zou kunnen betekenen en wat we precies moeten doen.”

Het werk gaat gewoon door, maar dat betekent niet dat de overwinning niet gevierd wordt. “Tot nu toe hebben we elke dag nog taart gehad”, vertelt Jan. “Het werk gaat door, maar je wordt overstelpt met taart, bloemen en mensen die bellen. Dat is ontzettend gaaf”, vult Ronald aan, “maar je loopt wel continu met de vraag rond: hoe kun je dit verzilveren? We moeten aan de slag met onder andere sociale media en onze website. Uiteindelijk hoop je dat je met iemand rond de tafel gaat zitten, koffie drinkt en kijkt of er iets uit kan komen. Dat is wat je wil bereiken.”

“Het is natuurlijk ook een verdienste van de mensen die hier werken. Het is niet ons feestje als ondernemers zijnde, het gaat niet om Addy of mij, maar het gaat om de mensen hier. Je doet dit met elkaar en dat proberen we ook wel terug te geven. Als we gefeliciteerd worden zeggen we ook: Ja, maar je kan jezelf ook feliciteren, want je maakt er onderdeel van uit”, aldus Ronald. “Carapax betekent in de zoölogie schild van bijvoorbeeld een schildpad en dat staat ook voor de bescherming en warmte die we bieden en een krachtig pantser die aangeeft dat we samen sterk zijn. Dit komt overal in onze naam en ons logo ook terug”, vertelt Jan.

Het juryrapport zorgde ook voor een warm gevoel bij de Carapax-ondernemers. “Het is best wel strelend en je krijgt ook echt het idee dat je toch wel met iets speciaals bezig bent. Je wordt even met je neus op de feiten gedrukt”, zegt Jan. “De zinsnede die bij ons in het juryrapport stond, hadden wij ook nog nooit bedacht”, voegt Ronald toe. “Carapax ziet niet het gat in de markt, maar het gat in de maatschappij.”